Beleggers zullen miljarden oogsten als Kroger Albertsons overneemt. Werknemers en shoppers zijn misschien niet zo blij.


0

In 2020 won Safeway, de op een na grootste supermarktketen van het land, een onwelkome onderscheiding – het stond op de eerste plaats van bedrijven in de staat Washington voor het aantal werknemers dat deelnam aan het federale voedselhulpprogramma dat bekend staat als SNAP. Ongeveer 1,4% van alle ontvangers van voedselhulp in de staat werkte bij Safeway, aldus een rapport van het Government Accountability Office, of in totaal bijna 1.200 werknemers.

Rijke investeerders in het moederbedrijf van Safeway, Albertsons Companies, hebben het beter gedaan. En volgende week zouden ze een contant dividend van $ 4 miljard ontvangen in verband met een voorgestelde overname van Albertsons van $ 25 miljard door rivaal Kroger. Tot vrijdagochtend, dat wil zeggen, wanneer een commissaris van de staat Washington stopte tijdelijk met de uitbetaling van het dividend totdat de rechtbank de argumenten voor en tegen kon horen die gepland waren voor 10 november.

Beide door de bedrijven aangekondigde deals – zowel de overname als het dividend – stuiten op tegenstand van werknemers, procureurs-generaal en antitrustexperts die beweren dat ze zullen leiden tot winkelsluitingen, minder keuzes en hogere prijzen voor het winkelend publiek, terwijl pensioenen, lonen en banen in gevaar komen .

De grootste begunstigde van de deal en het voorgestelde dividend zal Cerberus Capital Management zijn, een private-equityfirma met $60 miljard aan activa die in 2006 in Albertsons kocht en van plan is de investering te beëindigen als de buy-out doorgaat. Cerberus is mede opgericht door Stephen A. Feinberg, een adviseur van voormalig president Donald Trump, en bezit 29% van de Albertsons-aandelen, zo blijkt uit effectendossiers. Op basis van die inzet en het bedrag van het dividend, zal Cerberus ongeveer $ 1 miljard van de dividenduitkering ontvangen.

Phillip Contee, die al 39 jaar voor Safeway (nu een eenheid van Albertsons) heeft gewerkt.
Phillip Contee, die al 39 jaar voor Safeway (een eenheid van Albertsons) werkt.Philip Contee

In tegenstelling tot veel beursgenoteerde bedrijven waarvan de aandelen in handen zijn van een breed scala aan institutionele en individuele beleggers, is 75% van de aandelen van Albertsons in handen van zes welvarende beleggingsondernemingen, waaronder Cerberus, zo blijkt uit de deponeringen. geld ten koste van andere belanghebbenden, waaronder schuldeisers en gepensioneerden, zeggen werknemersadvocaten en andere critici. Zes van de 14 bestuurders van Albertsons die voor het dividend hebben gestemd, zijn aangesloten bij de grote investeerders.

“Cerberus zal hier een substantiële winst van maken en ons hoog en droog achterlaten”, zegt Phillip Contee, een 39-jarige Safeway-veteraan die toezicht houdt op de zuivelafdeling van een winkel in Oxon Hill, Maryland. “Zodra ze hun geld eruit halen, dumpen ze het bedrijf om voor zichzelf te zorgen.”

Een woordvoerder van Cerberus weigerde commentaar te geven.

Contee is niet de enige die zich zorgen maakt over de deal. Vier procureurs-generaal van de staat, in Californië, Illinois, de staat Washington en het District of Columbia, hebben juridische noodprocedures ingediend bij staats- en federale rechtbanken om de uitbetaling van $ 4 miljard te blokkeren.

“Dit is niet uw normale dividend – dit is een grote geldroof die de zakken van bepaalde investeerders, waaronder Cerberus, zou vullen”, zei Karl Racine, procureur-generaal voor DC, en legde uit waarom zijn kantoor een aanklacht indiende om het te stoppen. “We hopen de rechtbank ervan te overtuigen dat de cashgrap moet worden gepauzeerd totdat de definitieve beoordeling van de fusie plaatsvindt. Waarom zo’n haast?”

Klanten wachten in een rij buiten een Safeway Inc.-winkel, geëxploiteerd door Albertsons Cos. Inc., in San Francisco in 2020.
Klanten wachten in een rij buiten een Safeway Inc.-winkel, geëxploiteerd door Albertsons Cos. Inc., in San Francisco, in 2020.David Paul Morris / Bloomberg via Getty Images

Een woordvoerder van Albertsons noemde de rechtszaken ongegrond en zei dat ze ‘geen wettelijke basis boden voor het annuleren of uitstellen van een dividend dat naar behoren en unaniem is goedgekeurd door Albertsons Cos.’ volledig geïnformeerde raad van bestuur.” Het bedrijf zei dat het van plan was het straatverbod in Washington ongedaan te maken omdat het was gebaseerd “op de onjuiste bewering dat de betaling van het speciale dividend zijn concurrentievermogen zou aantasten terwijl de voorgestelde fusie met The Kroger Co. onder antitrustbeoordeling staat.”

Het speciale dividend keert contant geld uit aan alle aandeelhouders van Albertsons, voegde de woordvoerder eraan toe, en het bedrijf “zal goed gekapitaliseerd blijven met een laag schuldenprofiel en een sterke vrije kasstroom. Gezien onze financiële kracht en positieve zakelijke vooruitzichten, hebben we er vertrouwen in dat we onze sterke financiële positie zullen behouden terwijl we werken aan de afronding van de fusie.”

Als de deal doorgaat, zou het de controle over Albertsons veranderen, wat aanzienlijke betalingen zou opleveren voor de vijf topmanagers. Een bedrijf dat eerder dit jaar een aanvraag indiende, schatte dergelijke betalingen op bijna $ 100 miljoen. Vivek Sankaran, CEO en president van Albertsons sinds 2019, zou bijna $ 50 miljoen aan aandelen, salaris en bonus kunnen ontvangen, aldus de indiening.

‘Onbeheerste groei’

Albertsons exploiteert 2.200 supermarkten onder 20 uithangborden in het hele land, waaronder Safeway, Carr’s, Haggen, Jewel-Osco, Shaw’s en Vons. Het heeft 290.000 medewerkers, van wie 200.000 vallen onder collectieve arbeidsovereenkomsten.

Het voorstel van $ 25 miljard om Albertsons en Kroger te combineren zal waarschijnlijk onder antitrustonderzoek komen te vallen door de Federal Trade Commission, zeggen advocaten, omdat het samenvoegen van de bedrijven zou resulteren in een marktaandeel van ongeveer 20% in de levensmiddelenindustrie.

Als de gecombineerde bedrijven zoveel marktmacht zouden krijgen, zou dit resulteren in “hogere prijzen, lagere kwaliteit, minder innovatie en minder keuze”, zegt Diana Moss, president van het American Antitrust Institute, een non-profitorganisatie. “Consumenten hebben nu al te maken met een voedselinflatie van ongeveer 12%. Hogere prijzen opleggen vanuit de bijna zekere, uitgeoefende marktmacht van een fusie van Kroger en Albertsons zal de consumenten op een slecht moment echt schaden.”

Kleinere onafhankelijke kruideniers en hun leveranciers zullen ook worden benadeeld als de fusie doorgaat, zei Chris Jones, senior vice-president en adviseur bij de National Grocers Association. “Het creëert een andere dominante speler, de tweede na Walmart, die meer macht zal hebben over leveranciers in de voedselvoorzieningsketen, ten koste van de concurrentie”, vertelde hij aan NBC News.

Nog een zorg van werknemers: winkels waarvan de werknemers worden vertegenwoordigd door een vakbond, kunnen worden gesloten nadat de bedrijven fuseren. Zoals Jonathan Williams, directeur communicatie bij de United Food Company Workers Union, Local 400, uitlegde: “Als er een non-union-winkel is, bijvoorbeeld een Harris Teeter in DC die wordt geëxploiteerd door Kroger, tegenover een vakbondswinkel, een Safeway die wordt beheerd door Albertsons, dan het bedrijf kan ervoor kiezen om de vakbondswinkel te sluiten of af te stoten.” Dit zou de lonen en uitkeringen drukken, zei hij.

Albertsons verwerpt de kritiek en zegt dat de combinatie met Kroger “aanzienlijke voordelen zal bieden aan consumenten, medewerkers en gemeenschappen en een aantrekkelijk alternatief biedt voor grotere en niet-vakbondsconcurrenten”, aldus een woordvoerder. “De fusieaankondiging en het speciale dividend markeren het succesvolle resultaat van de strategische evaluatie die we in februari hebben gelanceerd, waarbij een breed scala aan opties werd overwogen om voort te bouwen op ons succes en meer waarde te leveren voor al onze belanghebbenden”, zei hij.

Het is een beetje een paradox, maar omdat de FTC Walmart, Amazon, Costco en andere exploitanten van supercentra de afgelopen jaren de supermarktmarkt heeft laten domineren, zou de fusie tussen Albertsons en Kroger de broodnodige concurrentie kunnen geven aan die kolossen, geen van de dat zijn vakbondswinkels.

Dat is de mening van Burt P. Flickinger III, directeur van Strategic Resource Group, een adviesbureau voor de detailhandel; hij heeft jarenlang met leidinggevenden van supermarktbedrijven gewerkt – waaronder die van Safeway en Albertsons – en met vakbondsleiders.

“Tijdens de 25 jaar ‘laissez-faire’ van de FTC,” zei Flickinger, “hebben exploitanten van supercentra het grootste deel van het marktaandeel van de levensmiddelendetailhandel veroverd. De deal met Albertsons is de enige manier om hun uit de hand gelopen groei schaakmat te zetten. Dit is de laatste, beste en laatste hoop op een echt vakbondsketen.”

Nerveus over het pensioen

Het voorgestelde dividend van $ 4 miljard in contanten is in veel opzichten hoog. Het is meer dan de $ 3,07 miljard aan netto-inkomsten die Albertsons de afgelopen vijf jaar rapporteerde en overtreft de meest recente kaspositie van Albertsons van $ 3,4 miljard.

Sommige werknemers zijn bang dat de dividenduitkering het bedrijf financieel zal hinderen en hun pensioen in gevaar zal brengen.

Jane St. Louis, die al 30 jaar bij Safeway werkt.
Jane St. Louis, die al 30 jaar bij Safeway werkt. Met dank aan Jane St. Louis

Jane St. Louis werkt al 30 jaar voor Safeway; ze is scancoördinator in een winkel in Damascus, Maryland en maakt nieuwe tags wanneer de prijzen veranderen. “We zijn behoorlijk nerveus over het pensioen”, vertelde ze aan NBC News. “Veel mensen gaan met pensioen en als ze het niet krijgen, moeten ze weer aan het werk.” Enkele jaren geleden moesten de vakbondsmedewerkers van Safeway dreigen met een staking om financiering voor het pensioen te krijgen, zei St. Louis.

Albertsons heeft drie primaire door het bedrijf gesponsorde pensioenregelingen met $ 1,66 miljard aan activa, aldus de woordvoerder. “We zijn van mening dat de plannen momenteel voldoende zijn gefinancierd om toekomstige jaarlijkse uitkeringen voor de komende jaren te betalen”, voegde hij eraan toe, inclusief $ 190 miljoen in 2022 en 2023. De activa financieren momenteel ongeveer 86% van de verplichtingen van de plannen, een stijging van 73 % gefinancierde status in 2015, zei de woordvoerder.

Gevraagd naar de pensioenvrees van de werknemers, zei de woordvoerder van Albertsons in een verklaring: “De plannen waaraan we deelnemen zullen naar verwachting tot ten minste 2051 gefinancierd blijven. We zijn volledig toegewijd en in staat om alle door onze werknemers verdiende voordelen te financieren en uit te betalen.”

Het bedrijf draagt ​​ook bij aan zogenaamde multi-employer-regelingen, die waarin twee of meer niet-verbonden bedrijven deelnemen. Eind vorig jaar schatte Albertsons zijn aandeel in de onderfinanciering van die plannen op $ 4,9 miljard. Het bedrijf zegt ook dat het “niet verplicht is noch garant staat voor een van de onderfinanciering van plannen van meerdere werkgevers waaraan we bijdragen”, blijkt uit de dossiers.

Een belangrijk punt van kritiek op het dividend van $ 4 miljard dat is ingediend door Andrew Park, senior beleidsanalist bij Americans for Financial Reform, een linkse denktank, is dat veel van de bestuursleden van Albertsons die de betaling hebben goedgekeurd, werken bij bedrijven die grote beloningen kunnen opleveren onder het.

Aandeelhouders zijn meestal de laatste die bij een onderneming worden betaald, na bijvoorbeeld schuldeisers en andere schuldeisers in een liquidatie. Maar in deze deal staan ​​de aandeelhouders vooraan in de rij, aldus Park. “Omdat het Cerberus-consortium de raad van bestuur effectief controleert,” voegde hij eraan toe, “nemen ze deze beslissing om de wachtrij over te slaan en Albertsons al zijn geld af te tappen. De andere belanghebbenden – de schuldeisers, de gepensioneerden, de werknemers – lijken geen inspraak te hebben.”


Like it? Share with your friends!

0
admin

0 Comments

Your email address will not be published.